“Aquí nació la Patria”

Breve entrevista con el profesor de Historia mercedario Manuel Santos, académico del Instituto Histórico y Geográfico del Uruguay.

¿Cómo fue el proceso fundacional de la actual ciudad de Mercedes?

Mercedes fue fundada en el año 1788 por el presbítero Manuel Antonio de Castro y Careaga que venía desde la parroquia de Santo Domingo Soriano. Fundó en éstos lares una parroquia. De esta manera, alrededor de lo que originalmente se llamó “Capilla Nueva”, se fueron nucleando las personas que lo acompañaron. Algunas pertenecían a otros lugares como podían ser vecinos de lo que hoy es el departamento de Colonia y de lugares argentinos que formaron la primitiva población de lo que actualmente es Mercedes.

¿Qué estaba ocurriendo en ese lugar hacia 1811, al inicio del proceso de emancipación oriental?

Fue precisamente en este departamento donde se inició el proceso revolucionario con “el Grito de Ascencio” de febrero de 1811. Viera y Benavides, a orillas del arroyo Ascencio, proclaman su, valga la redundancia, grito o proclama, en adhesión a lo que en aquel momento era la Revolución de Mayo que se había iniciado en Buenos Aires en 1810. Fue importante porque trajo como consecuencia que la actual ciudad de Mercedes y Villa Soriano cayeran en poder de los patriotas, de los revolucionarios. Las autoridades españolistas de Montevideo reaccionaron y bombardearon Villa Soriano el 4 de abril de 1811, pero fueron rechazadas por las fuerzas que encabezaba (el capitán Estanislao) Soler. Posteriormente, una semana después, se produce el arribo de Artigas, que venía de ofrecer sus servicios a la Junta de Buenos Aires, y el lanzamiento de la famosa proclama a los orientales exhortando a la lucha y estableciendo aquí su primer cuartel general. Todos estos hechos ocurrieron en los primeros meses del año 1811 y han determinado que se pusiera la frase “Aquí nació la Patria” en el escudo y en la bandera de nuestro departamento.

A su vez, por este territorio – que en aquél momento no era aún el departamento de Soriano – pasó “El Éxodo del Pueblo Oriental” como lo llamó el mercedario Clemente Fregeiro, que en su época había sido llamada “La Redota”. La emigración atravesó nuestro departamento el 29 de octubre a la altura de lo que es hoy la ciudad de Cardona y el 13 de noviembre cruzó hasta el actual departamento de Río Negro, por el paso de Yapeyú.

¿Cuál es la historia de la rambla de Mercedes, dónde el próximo 22 de octubre tendrá lugar “la vigilia” de esa ciudad?

Lógicamente que la rambla es uno de los orgullos de Mercedes, el balcón que tenemos sobre el río Negro o Hum que era el nombre que le daban los indígenas. Es un lugar muy amplio y creo que por eso ha sido elegido para dar mayor cabida a la población que entusiastamente se ha adherido a éstos festejos, como lo ha hecho a otros festejos de otras épocas. La rambla comenzó a hacerse en 1912 por el primer intendente el ingeniero Manuel Santiago Milans y luego se fue extendiendo. Yo recuerdo que el profesor Francisco Sáez, hermano del pintor Carlos Federico Sáez, reconocía que esta rambla – él que había visitado tantos lugares del mundo- era de las más hermosas que existían en el interior de nuestro país.

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